Astronomie, Satellite, Espace

AVEZ-VOUS TROUVÉ UNE ROCHE SPATIALE?



UN GUIDE D'INTRODUCTION À L'IDENTIFICATION DES MÉTÉORITES


Le troisième d'une série d'articles de Geoffrey Notkin, Aerolite Meteorites

Meteorwrong: Le laitier, parfois appelé cendre ou ruissellement, est un sous-produit de la fusion des métaux et se compose généralement d'un conglomérat d'oxydes métalliques. Le laitier est l'une des substances les plus communément confondues avec les météorites, car il semble brûlé et fondu à la surface et colle souvent à un aimant en raison de sa forte teneur en fer. Il est utilisé dans la construction de routes et de voies ferrées, comme ballast, et même dans la fabrication d'engrais. En d'autres termes, c'est partout. Prenez une attention particulière aux vésicules, petits trous et cavités créés par les gaz qui s'échappent. Les vésicules ne se trouvent pas dans les météorites, donc un œil expérimenté identifiera immédiatement cela comme un mauvais météorite. Le cube à l'échelle illustré est de 1 cm. Photo de Geoffrey Notkin,

Les météorites sont-elles rares?

L'une de mes tâches heureuses en tant que chasseur de météorites est de gérer un site Web spécialisé dans mon sujet préféré. Nous recevons des centaines de milliers de visiteurs chaque année, et j'essaie de maintenir un juste équilibre sur le site entre éducation, photographies et reportages sur nos expéditions, et ventes commerciales de météorites. L'une des sections les plus visitées du site est un guide détaillé d'identification des météorites. Grâce à ce guide, nous recevons, presque quotidiennement, des demandes par lettre et par courrier électronique de personnes pleines d’espoir qui pensent qu’elles ont peut-être trouvé une roche dans l’espace.


Que sont les météorites?

Les météorites sont parmi les matériaux les plus rares qui existent sur notre planète, beaucoup moins courants que l'or, les diamants ou même les émeraudes. Ainsi, les chances de découvrir un nouvel exemple sont minces, même pour ceux d'entre nous qui vivent de la chasse et de l'étude des météorites. Je passe beaucoup de temps chaque année à aider les gens qui pensent avoir trouvé la vraie chose, mais les chances sont contre. Sur les centaines de roches spatiales suspectées qui nous ont été envoyées pour des tests, bien moins d'un pour cent se révèlent être de véritables visiteurs de l'espace.

Météorite de pierre à croûte de fusion: Cette météorite de pierre de 307,1 grammes est tombée dans le cadre d'une averse le 16 octobre 2006 en Mauritanie. C'est une chondrite ordinaire (H5) et un excellent exemple de pierre en croûte de fusion complète. Ce spécimen a été ramassé immédiatement après la chute. Notez la croûte de fusion noire très fraîche et riche qui rappelle une briquette de charbon de bois. La croûte de fusion est mince et fragile et s'altérera avec le temps, donc une pierre récemment tombée présentera une croûte noir foncé sans altération ni taches de rouille. Photo de Geoffrey Notkin,

Que sont les erreurs météorologiques?

Un spécimen qui est considéré comme une météorite, mais qui se révèle être une roche terrestre commune est surnommé affectueusement et avec humour un mauvais météore. La surface de notre planète est riche en oxydes de fer terrestres tels que la magnétite et l'hématite (dont beaucoup adhèrent à un aimant), des roches noires foncées comme le basalte et de nombreux types de sous-produits métalliques artificiels tels que le ruissellement ( scories) provenant d'anciennes fonderies et d'outils en fonte qui se sont corrodés au fil du temps. Tous ces matériaux sont souvent confondus avec des météorites. L'identification d'une véritable météorite demande un œil exercé, mais il existe un certain nombre de tests simples qui peuvent aider les chiens de chasse pleins d'espoir à déterminer s'ils sont tombés sur une pierre spatiale rare, ou tout simplement une pierre terrestre commune.

Météorite de fer avec lignes d'écoulement: Cette image rapprochée de la masse principale de la météorite ferrugineuse de Bruno (trouvée près de Bruno, Saskatchewan, 1931) montre un motif délicat et complexe de lignes d'écoulement, créé lorsque la surface de la météorite fondait et coulait littéralement. Des lignes d'écoulement peuvent être trouvées à la surface des fers, des pierres et des fers pierreux mais, comme la croûte de fusion, elles sont fragiles et peuvent disparaître avec le temps, en raison des processus d'érosion terrestre. La taille réelle de la zone illustrée est d'environ 10 cm de diamètre. Photo de Geoffrey Notkin,

Identification visuelle des erreurs météorologiques

Les météorites ont tendance à avoir un aspect différent des roches terrestres ordinaires qui les entourent. Ils ne contiennent pas le quartz minéral de la terre commune, et en général ne contiennent pas vésicules. Lorsque le gaz s'échappe du matériau fondu de refroidissement, il crée de petits trous d'épingle ou cavités à la surface d'une roche. La pierre ponce volcanique, souvent utilisée dans les soins de la peau pour l'élimination des callosités, contient des vésicules qui est l'une des raisons pour lesquelles elle est très légère. Si une météorite présumée ressemble à une éponge, avec beaucoup de petits trous, c'est probablement de la roche volcanique ou du laitier d'origine terrestre.

Météorite de fer - Campo del Cielo: Cette magnifique météorite de fer Campo del Cielo de 654,9 grammes a été trouvée dans la province du Chaco, en Argentine. C'est l'une des météorites les plus anciennes connues au monde et a été découverte pour la première fois par les Espagnols en 1576. Cet exemple présente d'excellents regmaglypts (empreintes digitales), ainsi qu'un rare trou naturel. Ce spécimen est également orienté. Son bord d'attaque (photo) est en forme de dôme et fortement empreinte de pouce. Le bord de fuite est lisse et légèrement concave. Ce spécimen mesure 114 par 78 mm. Photo de Geoffrey Notkin,

Identification des météorites:Le test magnétique

Les météorites sont divisées en trois groupes de base: les fers à repasser, les pierres et les fers pierreux. Pratiquement toutes les météorites contiennent une quantité importante de fer et de nickel extraterrestres, donc la première étape pour identifier une météorite possible est le test des aimants. Le fer et les météorites de fer pierreux sont riches en fer, et adhéreront à un aimant puissant si fort qu'il peut être difficile de les séparer! Les météorites de pierre ont également, pour la plupart, une teneur élevée en fer et un bon aimant y adhère avec plaisir. De nombreuses roches terrestres attireront également un aimant, ce n'est donc pas un test définitif, mais c'est un bon pas dans la bonne direction. Météorites lunaires et martiennes, et la plupart achondrites (les météorites de pierre sans chondres) contiennent peu ou pas de fer et même un aimant puissant n'aura généralement aucun effet sur eux. Cependant, ces types de météorites sont si extrêmement rares que, en règle générale, nous excluons les spécimens qui n'adhéreront pas à un aimant.

Laboratoire d'analyse des météorites: Une vue partielle de l'impressionnante installation de faisceaux d'ions pour l'analyse des matériaux (IBeAM) de l'Arizona State University à Tempe. Cet appareil remarquable permet aux spécialistes d'étudier en détail la composition des météorites suspectées (et d'autres matériaux). Un petit spécimen est placé dans une chambre puis bombardé par des ions accélérés. Les résultats apparaissent sur un écran d'ordinateur adjacent en quelques secondes. L'auteur remercie chaleureusement la généreuse assistance de l'ASU IBeAM Facility lors de la préparation de cet article. Photo de Geoffrey Notkin,

Identification des météorites:Poids et densité

Le fer est lourd et la plupart des météorites se sentent beaucoup plus lourdes dans la main qu'une roche ordinaire. Une météorite de fer de la taille d'une balle molle pèsera probablement cinq ou six livres, ce qui la rendra anormalement dense. Imaginez-vous tenir un roulement à billes en acier aussi gros qu'un pamplemousse et vous aurez l'idée.

En savoir plus sur l'identification des météorites
Si vous souhaitez en savoir plus sur l'identification des météorites et découvrir comment effectuer d'autres tests simples à la maison, veuillez consulter le Guide Aerolite pour l'identification des météorites. Les météorites sont très précieuses à la fois pour la communauté scientifique et pour les collectionneurs enthousiastes. Donc, si vous pensez que l'un a atterri dans votre jardin, assurez-vous de le vérifier!

Identification visuelle: Croûte de fusion

Lorsqu'un météorite (une météorite potentielle) traverse notre atmosphère, une énorme chaleur est générée par la pression atmosphérique. La surface de la roche fond et l'air qui l'entoure incandescent. À la suite de ce chauffage bref mais intense, la surface brûle et forme une fine croûte sombre appelée croûte de fusion. Les météorites ont littéralement commencé à brûler dans notre atmosphère, elles ont donc tendance à apparaître plus sombres que les roches terrestres qui les entourent. Le vernis du désert se forme à la surface de certaines roches terrestres, en particulier dans les zones arides, et peut facilement être confondu avec une croûte de fusion par un œil non averti. La vraie croûte de fusion ne se produit pas sur les roches terrestres. Il est délicat et s'altérera avec le temps, mais une météorite fraîchement tombée présentera une croûte noire riche, un peu comme une briquette de charbon de bois.

Météorite chondrite: Une section d'extrémité préparée de la chondrite ordinaire de l'Afrique du Nord-Ouest 869 (L4-6, trouvée à Tindouf, Algérie, 2000) présente une multitude de chondres en forme de grains colorés et de multiples minuscules flocons de nickel-fer extraterrestre. Le spécimen illustré pèse 38,3 grammes et mesure 60 sur 33 mm. Les chondrites sont le groupe de météorites le plus abondant et tirent leur nom des anciennes chondres qu'elles contiennent. Photo de Geoffrey Notkin,

Identification visuelle: Regmaglypts

Regmaglypts, communément appelées empreintes de pouce, sont des dépressions ovales - souvent de la taille d'une arachide - trouvées à la surface de nombreuses météorites. Ces empreintes ressemblent beaucoup aux marques qu'un sculpteur pourrait faire avec ses doigts sur un morceau d'argile humide, d'où leur nom. Les regmaglypts sont créés lorsque la couche externe de la météorite fond pendant le vol et ils sont une autre caractéristique unique aux météorites.

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Identification visuelle: lignes d'écoulement

Lorsque notre météorite typique brûle dans l'atmosphère, sa surface peut fondre et couler dans de minuscules ruisseaux appelés lignes de flux. Ces motifs formés par des lignes d'écoulement peuvent être minuscules, souvent plus minces qu'une mèche de cheveux humains, et ils sont l'une des caractéristiques de surface les plus uniques et les plus intrigantes des météorites.

Identification visuelle:Chondres et flocons métalliques

Météorites de pierre dites chondrites sont le type de météorite le plus abondant. Ils sont composés en grande partie de chondres, qui sont de minuscules sphéroïdes semblables à des grains, souvent de couleurs différentes. On pense que les chondres se sont formées dans le disque solaire avant les planètes de notre système solaire et ne sont pas présentes dans les roches terrestres. Les chondrites sont également généralement riches en flocons métalliques de fer-nickel, et des taches brillantes de cet alliage extraterrestre sont souvent visibles sur leurs surfaces, bien que vous ayez peut-être besoin d'une lentille pour les voir. Un test simple consiste à retirer un petit coin d'une météorite de pierre présumée avec une lime ou un banc de meulage et à examiner la face exposée avec une loupe. Si l'intérieur présente des flocons de métal et de petites inclusions rondes et colorées, il peut bien s'agir d'une météorite de pierre. Veuillez consulter les photographies ci-jointes pour des illustrations de ces fonctions et d'autres.

Test en laboratoire des météorites: nickel

Le nickel est rare sur terre mais presque toujours présent dans les météorites. Si une météorite suspectée réussit le test de l'aimant et semble prometteuse après une inspection visuelle, nous pouvons choisir d'effectuer un test pour le nickel. Les laboratoires d'analyse peuvent effectuer une analyse de la teneur en nickel pour quelques dollars, mais il est nécessaire de couper un échantillon modeste pour effectuer un tel test. Certains laboratoires et universités avec des départements de météorologie peuvent effectuer des tests plus sophistiqués sans endommager un spécimen. J'ai récemment eu le plaisir de visiter les installations de faisceaux d'ions pour l'analyse des matériaux (IBeAM) de l'Arizona State University à Tempe. ASU gère la plus grande collection de météorites universitaires au monde et utilise également certains des équipements d'identification de météorites les plus sophistiqués disponibles aujourd'hui. L'IBeAM utilise des ions accélérés pour déterminer, avec une grande précision, la composition des échantillons. En termes simples, cela signifie que nous pouvons découvrir la composition chimique d'un spécimen sans le découper sur une scie à diamant. Les résultats apparaissent sur un écran d'ordinateur en quelques secondes, et une analyse de la composition montrant quelque part entre trois et dix pour cent de nickel indiquera presque certainement une météorite authentique.

Livre de météorites de Geoff Notkin


Geoffrey Notkin, co-animateur de la série télévisée Meteorite Men et auteur de Meteorwritings sur Geology.com, a écrit un guide illustré pour récupérer, identifier et comprendre les météorites. Comment trouver un trésor à partir de l'espace: Le guide expert de la chasse et de l'identification des météorites est un livre de poche de 6 "x 9" avec 142 pages d'informations et de photos.

A propos de l'auteur


Photographie de
Leigh Anne DelRay

Geoffrey Notkin est un chasseur de météorites, écrivain scientifique, photographe et musicien. Il est né à New York, a grandi à Londres, en Angleterre, et fait maintenant sa maison dans le désert de Sonora en Arizona. Contributeur fréquent aux magazines scientifiques et artistiques, son travail est paru dans Reader's Digest, The Village Voice, Filaire, Météorite, La graine, Ciel et télescope, Rock & Gem, Journal lapidaire, Geotimes, New York Presset de nombreuses autres publications nationales et internationales. Il travaille régulièrement à la télévision et a réalisé des documentaires pour The Discovery Channel, BBC, PBS, History Channel, National Geographic, A&E et Travel Channel.

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