Astronomie, Satellite, Espace

TYPES DE MÉTÉORITES ET CLASSIFICATION



Le deuxième d'une série d'articles de Geoffrey Notkin, Aerolite Meteorites

Météorite de fer: Détail d'une tranche polie et gravée d'une météorite de sidérite (fer) trouvée dans le champ de bataille de Brenham, Kansas en 2005 par le chasseur de météorites professionnel Steve Arnold. La tranche a été gravée avec une solution douce d'acide nitrique pour révéler un motif de verrouillage des alliages fer-nickel, taenite et kamacite. La structure en treillis est connue sous le nom de modèle Widmanstätten d'après le comte Alois von Beckh Widmanstätten qui a décrit le phénomène au début des années 1800. Photo de Geoffrey Notkin,

On dit souvent que lorsque la personne moyenne imagine à quoi ressemble une météorite, elle pense à un fer. C'est facile de voir pourquoi. Les météorites de fer sont denses, très lourdes et ont souvent été forgées dans des formes inhabituelles ou même spectaculaires alors qu'elles plongent, fondent, dans l'atmosphère de notre planète. Bien que les fers puissent être synonymes de la perception de la plupart des gens de l'apparence d'une roche spatiale typique, ils ne sont qu'un des trois principaux types de météorites, et plutôt rares par rapport aux météorites de pierre, en particulier le groupe de météorites de pierre le plus abondant - les chondrites ordinaires.

Météorite de fer: Une superbe météorite de fer complète de 1 363 grammes provenant de la pluie de météorites Sikhote-Alin qui s'est produite dans une partie reculée de la Sibérie orientale à l'hiver 1947. Ce spécimen fin est décrit comme un individu complet, car il a volé dans l'atmosphère en une seule pièce, sans se fragmenter. Sa surface est recouverte de dizaines de petits regmaglypts, ou empreintes de pouce, créés par la fusion pendant le vol. La douche Sikhote-Alin a été la plus importante chute de météorite observée de l'histoire. Photo de Geoffrey Notkin,

Les trois principaux types de météorites



Que sont les météorites?

Bien qu'il existe un grand nombre de sous-classes, les météorites sont divisées en trois groupes principaux: les fers, les pierres et les fers pierreux. Presque toutes les météorites contiennent du nickel et du fer extraterrestres, et celles qui ne contiennent pas de fer sont si rares que lorsque l'on nous demande de l'aide et des conseils pour identifier d'éventuelles roches spatiales, nous actualisons généralement tout ce qui ne contient pas de quantités importantes de métal. Une grande partie de la classification des météorites est basée, en fait, sur la quantité de fer contenue dans un spécimen.

Météorite de pierre: Un individu complet de 56,5 grammes de l'eucrite Millbillillie d'Australie. C'était une chute observée (1960) et est un type rare d'achondrite, une météorite de pierre qui ne contient pas de chondres. Les eucrites sont des roches volcaniques provenant d'autres corps du système solaire, et Millbillillie est l'une des très rares météorites qui ne contiennent pas de fer-nickel. Notez la croûte de fusion noire brillante et les fines lignes d'écoulement qui ont été causées par la fonte de la surface de la météorite pendant le vol. Ce spécimen est également très orienté, avec un bord d'attaque à nez retroussé (illustré) et un dos plat. Photo de Geoffrey Notkin,

Météorites de fer

Lorsque je donne des conférences et des diaporamas sur les météorites aux sociétés de roches et de minéraux, aux musées et aux écoles, j'aime toujours commencer la présentation en faisant circuler une météorite de fer de la taille d'une balle molle. La plupart des gens n'ont jamais tenu un rocher spatial dans leurs mains et lorsque quelqu'un ramasse une météorite de fer pour la première fois, son visage s'éclaire et leur réaction est presque sans faute de s'exclamer: "Wow, c'est tellement lourd!"

Les météorites de fer faisaient autrefois partie du noyau d'une planète disparue depuis longtemps ou d'un gros astéroïde et seraient originaires de la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter. Ils sont parmi les matériaux les plus denses de la terre et adhéreront très fortement à un aimant puissant. Les météorites de fer sont beaucoup plus lourdes que la plupart des roches terrestres - si vous avez déjà soulevé une balle de canon ou une plaque de fer ou d'acier, vous aurez l'idée.

Dans la plupart des spécimens de ce groupe, la teneur en fer est d'environ 90 à 95%, le reste étant composé de nickel et d'oligo-éléments. Les météorites de fer sont subdivisées en classes à la fois par la composition chimique et la structure. Les classes structurales sont déterminées en étudiant leurs deux alliages fer-nickel: kamacite et taenite.

Ces alliages se développent en un motif cristallin imbriqué complexe connu sous le nom de Widmanstätten Pattern, d'après le comte Alois von Beckh Widmanstätten qui a décrit le phénomène au XIXe siècle. Cet arrangement en treillis remarquable peut être très beau et n'est normalement visible que lorsque les météorites de fer sont coupées en plaques, polies puis gravées avec une solution douce d'acide nitrique. Les cristaux de kamacite révélés par ce processus sont mesurés et la largeur de bande moyenne est utilisée pour subdiviser les météorites de fer en un certain nombre de classes structurales. Un fer à bandes très étroites, moins de 1 mm, serait une "octaèdre fine" et ceux à bandes larges seraient appelés "octaèdres grossières".

Météorite de pierre: Détail d'une tranche préparée de la chondrite carbonée Allende, qui a été vue tomber à Chihuahua, au Mexique, dans la nuit du 8 février 1969, à la suite d'une énorme boule de feu. Allende contient des composés carbonés ainsi que des inclusions riches en calcium (grand cercle blanc près du centre). Le scientifique de la NASA, le Dr Elbert King, s'est rendu sur le site immédiatement après la chute et a récupéré de nombreux spécimens qui ont été échangés avec des institutions du monde entier, faisant d'Allende l'une des météorites les plus étudiées. La météorite d'Allende contient également des microdiamants et serait antérieure à la formation de notre propre système solaire. Photo de Leigh Anne DelRay,

Météorites de pierre

Le plus grand groupe de météorites est constitué par les pierres, et elles faisaient autrefois partie de la croûte extérieure d'une planète ou d'un astéroïde. De nombreuses météorites rocheuses - en particulier celles qui ont été à la surface de notre planète pendant une longue période de temps - ressemblent souvent à des roches terrestres, et il peut prendre un œil qualifié pour les repérer lors de la chasse aux météorites sur le terrain. Les pierres fraîchement tombées présenteront une croûte de fusion noire, créée lorsque la surface brûlera littéralement pendant le vol, et la grande majorité des pierres contiennent suffisamment de fer pour qu'elles adhèrent facilement à un aimant puissant.

Certaines météorites de pierre contiennent de petites inclusions colorées, semblables à des grains, appelées «chondres». Ces minuscules grains proviennent de la nébuleuse solaire et sont donc antérieurs à la formation de notre planète et du reste du système solaire, ce qui en fait la plus ancienne matière connue à notre disposition pour étude. Les météorites de pierre qui contiennent ces chondres sont appelées «chondrites».

Les roches spatiales sans chondrites sont appelées «achondrites». Ce sont des roches volcaniques de l'espace qui se sont formées à partir d'une activité ignée au sein de leurs corps parents où la fusion et la recristallisation ont éradiqué toute trace d'anciens chondres. Les achondrites contiennent peu ou pas de fer extraterrestre, ce qui les rend beaucoup plus difficiles à trouver que la plupart des autres météorites, bien que les spécimens présentent souvent une croûte de fusion brillante remarquable qui ressemble presque à de la peinture émaillée.

Météorite Stony-Iron: Une mer de cristaux d'olivine d'or et d'orange (le péridot de pierres précieuses) est suspendue dans une matrice de fer-nickel extraterrestre dans cette tranche polie de la pallasite Imilac, découverte pour la première fois dans le désert d'Atacama au Chili en 1822. Lorsqu'elles sont correctement préparées, les pallasites font partie des la plus séduisante de la météorite, et sont très prisés par les collectionneurs, à la fois en raison de leur rareté et de leur beauté. Photo de Geoffrey Notkin,

Météorites de pierre de la Lune et de Mars

Trouvons-nous vraiment des roches lunaires et martiennes à la surface de notre propre planète? La réponse est oui, mais ils sont extrêmement rares. Une centaine de météorites lunaires différentes (lunaites) et une trentaine de météorites martiennes (SNC) ont été découvertes sur terre, et elles appartiennent toutes au groupe achondrite. Les impacts sur les surfaces lunaires et martiennes par d'autres météorites ont tiré des fragments dans l'espace et certains de ces fragments sont finalement tombés sur la terre. En termes financiers, les spécimens lunaires et martiens sont parmi les météorites les plus précieuses, se vendant souvent sur le marché des collectionneurs jusqu'à 1000 $ le gramme, ce qui leur vaut plusieurs fois leur poids en or.

Chasse aux météorites pallasites
Geoffrey Notkin a beaucoup écrit sur les météorites et a participé à des documentaires télévisés à leur sujet. Il a recherché des pallasites avec Steve Arnold dans le comté de Kiowa, au Kansas, ainsi que des météorites et des pallasites de fer près de Glorieta, au Nouveau-Mexique, dans un épisode de Trésorerie et trésors. Encore une fois, avec Steve Arnold, il a cherché des pallasites de Brenham dans un épisode de Science filaire pour PBS.

Météorite Stony-Iron: La mésosidérite Vaca Muerta présente les caractéristiques des météorites de fer et de pierre, d'où sa classe de fer pierreux. Ce fragment altéré a été trouvé dans le désert d'Atacama au Chili. Une face a été coupée et polie pour révéler un intérieur noir et argenté marbré. Photo de Leigh Anne DelRay,

Météorites de fer pierreux

Le moins abondant des trois types principaux, les fers pierreux, représente moins de 2% de toutes les météorites connues. Ils sont constitués de quantités à peu près égales de nickel-fer et de pierre et sont divisés en deux groupes: les pallasites et les mésosidérites. On pense que les fers pierreux se sont formés à la limite noyau / manteau de leurs corps parents.

Les pallasites sont peut-être la plus séduisante de toutes les météorites, et certainement d'un grand intérêt pour les collectionneurs privés. Les pallasites sont constituées d'une matrice nickel-fer remplie de cristaux d'olivine. Lorsque les cristaux d'olivine sont d'une pureté suffisante et présentent une couleur vert émeraude, ils sont connus comme le péridot de pierres précieuses. Les pallasites tirent leur nom d'un zoologiste et explorateur allemand, Peter Pallas, qui a décrit la météorite russe Krasnojarsk, trouvée près de la capitale sibérienne du même nom au XVIIIe siècle. Lorsqu'ils sont coupés et polis en fines plaques, les cristaux des pallasites deviennent translucides, ce qui leur confère une beauté d'un autre monde remarquable.

Les mésosidérites sont le plus petit des deux groupes de fer caillouteux. Ils contiennent à la fois du nickel-fer et des silicates et présentent généralement une matrice argentée et noire à contraste élevé lorsqu'ils sont coupés et polis - le mélange apparemment aléatoire d'inclusions conduisant à des caractéristiques très frappantes. Le mot mésosidérite est dérivé du grec pour «moitié» et «fer», et ils sont très rares. Sur les milliers de météorites officiellement répertoriées, moins d'une centaine sont des mésosidérites.

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Classification des météorites

La classification des météorites est un sujet complexe et technique et ce qui précède n'est destiné qu'à un bref aperçu du sujet. La méthodologie de classification a changé plusieurs fois au fil des ans; les météorites connues sont parfois reclassées, et parfois des sous-classes entièrement nouvelles sont ajoutées. Pour plus de lecture, je recommande L'Encyclopédie de Cambridge des météorites par O. Richard Norton et Le manuel des météorites de fer par Vagn Buchwald.

Livre de météorites de Geoff Notkin


Geoffrey Notkin, co-animateur de la série télévisée Meteorite Men et auteur de Meteorwritings sur Geology.com, a écrit un guide illustré pour récupérer, identifier et comprendre les météorites. Comment trouver un trésor à partir de l'espace: Le guide expert de la chasse et de l'identification des météorites est un livre de poche de 6 "x 9" avec 142 pages d'informations et de photos.

A propos de l'auteur


Photographie de
Leigh Anne DelRay

Geoffrey Notkin est un chasseur de météorites, écrivain scientifique, photographe et musicien. Il est né à New York, a grandi à Londres, en Angleterre, et fait maintenant sa maison dans le désert de Sonora en Arizona. Contributeur fréquent aux magazines scientifiques et artistiques, son travail est paru dans Reader's Digest, The Village Voice, Filaire, Météorite, La graine, Ciel et télescope, Rock & Gem, Journal lapidaire, Geotimes, New York Presset de nombreuses autres publications nationales et internationales. Il travaille régulièrement à la télévision et a réalisé des documentaires pour The Discovery Channel, BBC, PBS, History Channel, National Geographic, A&E et Travel Channel.

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